The formal and the substantive meanings of ‘economics’

In The Economy as Instituted Process, Karl Polanyi addresses that it is necessary to distinguish between the formal and the substantive meanings of ‘economics’ . Reflecting on the epistemological issues that arise in economics as a scientific knowledge, he argues that development of economics mainly depends on formal principles. As a result, a set of assumptions – that becomes premises – are used as the basis for a sequence of logical deductions. Beyond the economic laws, Polanyi’s The Great Transformation highlights the presence of the ideology that supports economic liberalism.  Indeed, the economic changes that resulted from the Industrial Revolution cannot be apprehended if ignoring the political, social and ethical issues underlined by Polanyi.

Karl Polanyi invites us to re-examine the meaning of ‘economics’. Indeed, in the introduction to Trade and Market, Polanyi proposes a new theoretical construction in order to explain the place and role of human beings in the social and economic system. And he argues that man values material goods only in so far as they serve the end to promote social standing. In Polanyi’s view, the method of economic anthropology, as it depends upon principles of economic behaviour that are induced from empirical observation, could be known as substantive. In this approach, the economic question becomes an anthropological question.

The substantive meaning of economics certainly offers to us a new way of looking at the human beings  that live in real world societies.  Indeed, in Polanyi’s view, the representation of the so called rational economic man does not apprehend the multiple set of issues related to human nature and human needs in the context of social interaction.

In fact, the fundamental problem in economics, for Polanyi, is the attendance of human needs. This approach to  economics is supported by ethical principles that touch on social justice.

Today, what is urgent to highlight to students is the importance of the substantive meaning of ‘economics’. The substantive meaning derived from the social nature of man and his interchange between his natural and social environment. While taking into account different ways of organizing men’s livelihoods, Polanyi provides a guide that stimulates empirical observations of economic life in the real world. He emphasizes the importance of history and of a multidisciplinary approach to social and economic change since economic development is overwhelmed by the role of culture. Following this guide, students will certainly understand the deep challenges of formal economic analysis to face our contemporary problems.

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6 comments
    • Ernesto Vaihinger said:

      La historia del dinero en el mundo demuestra las malas intenciones de los más rápidos y pícaros. El juego infantil de sucesivas rondas de n participantes con n-1 sillas demuestra que cuando se detiene la música siempre alguien se queda de a pie. Creo que lo fundamental es que los estudiantes comprendan la función del dinero facilitando las realizaciones de producciones y ganancias que se aplican a nuevas producciones ampliadas para una población creciente con mayores niveles de ingresos. Porque el dinero solo se sostiene sobre la base de la credibilidad de que tendrá su contrapartida como capacidad adquisitiva en el futuro. Es el fundamento ético del crédito cualesquiera sea su forma (metal, papel o palabra). Por definición, sin crédito no puede existir el dinero.
      Lo cual no significa que los especuladores y pícaros jueguen a dejar en algún momento de a pie a la gente porque construyen papeles sobre papeles como en el juego de la cadena de la fortuna: cuando se corta se corta.

      • Ernesto Vaihinger said:

        Lamento la pobreza del traductor. Mis disculpas.

      • Maria Alejandra Madi said:

        Gracias Ernesto. El papel del dinero en una economía monetária de producción es un de las ausencias en los cursos de economia. Tú adicionas dos aspectos importantes 1) la credibilidad de las instituciones como base para el funcionamento de esta economía monetaria de producción 2) el pzpael de la especulación y su relación cn las crisis. Cuales son las referencias bibliográficas que tú indicas?

        Maria Alejandra

      • Ernesto Vaihinger said:

        María Alejandra: las múltiples referencias bibliográficas en sus reiteraciones sirvieron para una visión comprensiva del dinero en la circulación económica, que interpreto como base para la explicación del valor del dinero que propone Arthur C Pigou en su versión Cambridge de la teoría cuantitativa (Quarterly Journal of Economics 32, 1917-1918 página 3865). En otras palabras plantea implícitamente la necesaria monetización para una mayor producción, para simplificar con precios y demanda de dinero constante.
        Cuando la especulación destruye la credibilidad, en los casos extremos de hiperinflación se destruye el valor del dinero porque su demanda tiende a cero
        La creación de papeles fiduciarios tiene la debilidad de que dependen de lo que pueden llegar a representar como poder adquisitivo. Diría que es un axioma que hace a su sustento.
        Espero que el traductor no siga haciendo de las suyas como para que ni yo pueda entender.
        Mis saludos.

  1. Maria Alejandra Madi said:

    Sure! It would be more apparent for students,

    Thanks for your contribution to the debate.

    Maria

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